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Depressione, ansia e aggressività: un fattore ereditario da madre a figlia

L’«impronta» della depressione ha più probabilità di essere trasmessa dalle madri alle figlie, e non dalle madri ai figli maschi o dai padri ai figli di entrambi i sessi. Lo dimostra la ricerca pubblicata sul Journal of Neuroscience condotta dal gruppo di Fumiko Hoeft, dell’università della California a San Francisco, e basata sui dati raccolti analizzando 35 famiglie americane. In pratica, è la conclusione, è soprattutto per via materna che viene ereditato il circuito cerebrale responsabile di emozioni, cambiamenti di umore e in particolare la depressione. Gli stessi ricercatori sottolineano comunque come non sia solo la genetica la causa del mal di vivere, ma restano cruciali altri elementi come fattori ambientali, esperienze sociali, stress, esperienze traumatiche.
È noto da tempo che molti disturbi emotivi tra cui la depressione, i cambiamenti di umore risiedono nel sistema corticolimbico, una delle strutture più primitive del cervello. In particolare, molte ricerche indicano una forte correlazione nella depressione tra madri e figlie e studi su animali hanno dimostrato che la prole femminile ha maggiore probabilità, rispetto a quella maschile, di mostrare cambiamenti nelle strutture cerebrali associate all’emozione i risposta allo stress pre-natale materno. Il nuovo studio potrebbe oggi fornire una migliore comprensione del ruolo che la genetica gioca nei disturbi dell’umore, consentendo una migliore identificazione dei gruppi a rischio e misure preventive.
Per chiarire se l’attività del sistema corticolimbico possa avere caratteristiche specifiche per ogni persona i ricercatori hanno analizzato l’attività del cervello dei componenti delle 35 famiglie utilizzando una tecnica non invasiva, la risonanza magnetica (Mri). Le mappe cerebrali ottenute attraverso la risonanza hanno mostrato che il volume di materia grigia del sistema corticolimbico di madri e figlie presenta fortissime analogie, cosa che non avviene invece tra madri e figli né tra padri e figli.
Lo studio è stato condotto su persone sane e non colpite da ansia o depressione ed è il primo a dimostrare una possibile correlazione fra strutture cerebrali di genitori e figli, indicando una possibile ereditarietà della depressione per via materna. I ricercatori però chiariscono che «la scoperta non significa che le madri sono necessariamente responsabili della depressione delle loro figlie», precisando ancora una volta che a causare la malattia non è necessariamente un fattore ereditario: «Sono molti i fattori ad avere un ruolo nella depressione – ha spiegato Hoeft – come i geni non ereditati dalla madre, l’ambiente sociale e le esperienze di vita, solo per citarne tre. La trasmissione madre-figlia è solo una parte di tutto questo». Ora i ricercatori hanno intenzione di allargare la ricerca a famiglie i cui figli sono stati concepiti utilizzando diverse fecondazioni in vitro (fecondazione eterologa, omologa): «In questo modo potremo distinguere gli effetti della genetica, dell’ambiente prenatale e postnatale sulle funzioni del cervello».
«Sono risultati davvero interessanti ed emozionanti – commenta Geneviève Piché , psicologo dell’Università del Quebéc – che ha studiato l’impatto di fattori ambientali come l’assistenza parentale e il comportamento punitivo sulla depressione – ma dobbiamo rimanere cauti. Lo studio riguarda 35 famiglie sane, non possiamo essere sicuri che questi risultati valgano anche per famiglie in cui ci sono persone depresse. Dovremo aspettare studi che partano da madri depresse e vedere se si ottengono risultati simili»
Al di là dell’indicazione della possibile ereditarietà delle regioni cerebrali responsabili delle emozioni, questo nuovo metodo di ricerca potrebbe ora essere applicato per ricercare la possibile trasmissione ereditaria di altri tipi di schemi cerebrali, ad esempio nelle strutture legate al linguaggio, alla dislessia e all’autismo.

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